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ニュルブルクリンクあれこれ

 今であすっかり有名になったテストコース、サーキットだが、日本では以前はほとんど知られていなかった。ドイツの西北のアイフェル山地の中にあるこの長大なコースは、もともとヒトラー、ナチスドイツが建設したサーキットだ。ナチスは政権を取るとアウトバーンの建設などを積極的に行い、わずが2年ほどで大不況によって生じた大量の失業者を救済して、国民から熱狂的な支持を受けた。
 こうした時代に、ニュルブルクリンクはレースコースとして建設されたが、テストコースとしての性格も備えていた。典型的なドイツの地方道路の要素を取り入れ、しかももともとの地形を生かしたコースになっていた。
 したがって、戦後のドイツの自動車メーカーは、自社のテストコースだけではなく、ニュルブルクリンクでもテストするのが通例であった。
 日本のメーカーで始めてニュルブルクリンクに出かけたのは横浜タイヤだろう。横浜タイヤはポルシェクラブレースなどにタイヤを供給するため、ポルシェ用のタイヤをニュルでテストし、その後は高性能タイヤの開発の試し使用していた。これが1980年代初めである。
 その後ブリヂストンが、ポルシェの公認タイヤを実現するため、ポルシェ用のタイヤ開発にニュルを使用するようになる。
 ブリヂストンはまず最初にポルシェの門を叩いて、テスト方法を詳細に教えを乞うたが、その中に最終テストとしてニュルブルクリンク走行の項目があったのだ。
 現地ドライバーのニルセン、日本人では黒沢元治、中島悟らがテストに参加した。
 普通のアスファルト路面で、路面が荒れた状態やうねりが強く、しかも超高速であることなど、ブリヂストンは未知の世界を体験した。ここではタイヤの高速膨張現象、タイヤの膨張による発熱など日本では考えられなかった現象も体験している。
 こうしたタイヤメーカーによるニュルテストの様子が日本の自動車メーカーに伝えられ、その後の日産R32GT-R、ホンダNS-Xなどの高性能車がテストされることになる。
 日産やホンダは、ニュルブルクリンクに衝撃を受け、日本国内のテストコースにもニュルブルクリンクの要素を取り入れたコースを作っている。(日産・陸別、ホンダ・鷹栖)
 現在では最もテスト回数の多いブリヂストンが、インダストリアルデー(メーカー占有日)の幹事になっている。ちなみにニュルブルクリンクは1社専用はできず、メーカー共同で使用するのが原則である。
 
 ニュルブルクリンクのコースは、現在では、オールドコース(ノルドシュライフェ:北コース)と、新設されたグランプリコース(南コース)があり、テストに使用されるのは北コースである。この20㎞のコースは山岳ワインディングコースで、しかも超高速コース、エスケープゾーンがきわめて狭いのが特徴である。カーブは3速ギヤ以上のものばかりで、アップダウンがあり、見通しの聞かないブラインドカーブが多く、きわめて危険であるが、それゆえにクルマの正確さや安定性が求められるのだ。
 なおニュルブルクリンク24時間レースなどでは、南コース、北コースを繋いだ状態で使用するため全長は25㎞を超える。

 ニュルブルクリンクはきわめて危険なコースであるため、ここでテストを行うにはまずドライバーを養成する必要もある。普通のレースドライバーではクラッシュ率が高く、テストどころではないため、レースドライバーの中でも厳選された冷静な能力を持つドライバーがテストを担当し、次に自動車メーカーなどでは、社内でもテストドライバーを養成し、両者がテストを担当するようになっている。
 ちなみにニュルのラップタイムなどがよく話題にされるが、テストは必ずしも速さだけではなく、乗り心地や操安性、正確性などを総合的に評価し、高性能車の場合は最後にラップタイムを測るというのが実情である。
 このコースでいかに余裕を持って、楽しく快適に走ることができるかが評価点なのである。

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